La FotoCosa del Giorno | L’ultima miniera di carbone in Germania

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18 febbraio 1953 | Carbone e Acciaio

“Ti manderei a lavorare in miniera!” Ancora oggi questa è un’espressione che si sente rivolgere agli svogliati e pigri, specialmente sul lavoro. Perché, nell’immaginario collettivo, la miniera è tutt’ora sinonimo di lavoro duro, pericoloso: ed è proprio così.

Il 18 febbraio 1953 viene aperto il mercato del carbone nell’ambito della “Comunità Europea del Carbone e dell’Acciaio” (CECA), istituita con lo scopo di mettere in comune le produzioni di queste due materie prime di sei paesi europei, passo iniziale di quel processo che porterà alla costituzione della Comunità economica europea e poi, nel 1992, dell’Unione europea.

Il supervisore Mike Pallenberg. Il suo compito principale è quello di collegare un trapano da 200 kg insieme a 6-8 altri minatori, in modo che possa scavare fino a 80 metri di roccia. Ogni passo deve essere perfetto, tutti devono fare affidamento sull’altro. Un errore può costare la vita. (Foto: Nanna Heitmann)

“Spariti dalla finestra”

Oggi, grazie alla giovane fotografa Nanna Heitmann (dal 2019 nell’agenzia Magnum in qualità di “nominee”), andiamo a rivivere le storie dei minatori di Prosper Haniel, l’ultima miniera rimasta in Germania, chiusa nel 2019, con il suo progetto “Weg vom Fenster” ovvero “spariti dalla finestra“, un modo di dire dei minatori in riferimento a colleghi morti per malattie dovute al lavoro in miniera.

Senza indugiare oltre ci addentriamo nelle loro vite, direttamente grazie alle foto della Heitmann e alle sue parole che seguono.

Il carbone è un combustibile fossile che si forma quando la materia vegetale morta viene convertita in torba.
In 24 ore, il carbone viene estratto in 4 turni di lavoro. 80 uomini partono dall’ascensore stretto e buio. In un minuto e mezzo l’ascensore si precipita in profondità per mille metri.
Per raggiungere Prosper-Haniel, bisogna attraversare la valle della Ruhr, un tempo coperto di polvere di carbone dell’industria pesante europea. Un denso tratto di città e periferie ospita 5,5 milioni di persone. Circa 500.000 minatori hanno lavorato nella regione. La Ruhr è nel mezzo di una straordinaria trasformazione. Le fabbriche di carbone e acciaio sono state chiuse, una ad una, nel corso dell’ultimo mezzo secolo.

L’estrazione del carbone ha consentito la partecipazione della Germania alla rivoluzione industriale e ha contribuito al “Wirtschaftswunder” (miracolo economico) tedesco dopo la seconda guerra mondiale, determinando lo sviluppo delle industrie chiave di oggi. Questa è tutta la storia. Prosper Haniel, l’ultima miniera rimasta, chiude nel 2018.

Un tempo l’estrazione del carbone aveva attratto innumerevoli persone da tutta la Germania, così come i lavoratori migranti provenienti da Turchia, Grecia e Polonia, tutti con la speranza di una vita migliore. Lavorarono duramente nella polvere e nella sporcizia, ma dopo il lavoro trovarono una via di fuga nella loro piccola fortuna amorevolmente creata da sé: le piscine negli alloggi degli operai, le riparazioni ben curate e il piccolo allevamento di piccioni in soffitta sono tra i più tipici passatempi.
Alla guardia d’onore (il club dei minatori dell’ultima miniera “Prosper Haniel”) i caposquadra in pensione raccolgono e salvaguardano i loro ricordi e le loro tradizioni.

Nelle “gabbie bianche” i minatori depositano i loro abiti quotidiani e nelle “gabbie nere” i loro indumenti da lavoro.
La polvere di carbone copre ogni poro dopo un turno di otto ore. I minatori si aiutano a vicenda con la pulizia durante la doccia.
Un carrello a diesel è utilizzato per trasportare materiali pesanti sottoterra.
Santa Barbara è la patrona dei minatori e si dice che protegga i lavoratori dai pericoli connessi al loro lavoro.
La guardia d’onore Prosper-Haniel in un tradizionale raduno di ex minatori. Oltre 800 minatori si contano durante queste riunioni.
I minatori fumano l’ultima sigaretta prima che inizi il turno di notte. Sottoterra qualsiasi cosa infiammabile ed elettronica è vietata, quindi annusano il tabacco come sostituto della sigaretta, anche per pulire il naso dalla polvere di carbone.

Gli uomini anziani sono caratterizzati da decenni di duro lavoro. Ginocchia rotte, ernie del disco e polmoni anneriti sono i sintomi tipici. Nel peggiore dei casi, l’inalazione dell’aria piena di polvere di carbone porta ad una forma maligna della silicosi.

Fortunatamente, la malattia del minatore un tempo molto diffusa è diventata molto più rara. Ma questo non cancella i ricordi vedendo persone anziane, sedute vicino alla finestra aperta, senza fiato. Se il cancro ha ucciso uno di loro, era “sparito dalla finestra” – ecco da dove viene la frase tedesca.

L’ex minatore Alfons combatte con le conseguenze dell’estrazione del carbone. L’aria densa di carbone porta alla forma maligna della silicosi e causa il cancro ai polmoni. La sua malattia è stata riconosciuta come malattia professionale.

La transizione energetica e la ristrutturazione ecologica hanno radicalmente cambiato la regione. Cieli blu e paesaggi, le cui origini artificiali sulle fondamenta dell’industria carboniera e siderurgica sono difficilmente riconoscibili, hanno portato una nuova qualità della vita nella zona della “Ruhr”.

Nessuno piangerà lo sfruttamento eccessivo dell’uomo e della natura quando l’ultima miniera si chiuderà. Ma il calore dei minatori, le loro tradizioni e l’identità molto speciale di questa regione: questo ci mancherà.

Un potente mostro di metallo si fa strada sempre più nella miniera estraendo carbone giorno e notte. In precedenza, Hauer ha svolto il lavoro con martello e scalpello, un lavoro potenzialmente letale. Oggi sono necessari solo pochi uomini per spianare la strada alle macchine.

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Fotografo e videomaker, dal 2012 è contributor per Getty Images per le foto di viaggio. Oltre a realizzare servizi foto e video, ha organizzato corsi di fotografia anche in collaborazione con università italiane.